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Pour éclaircir le sujet des sorciers…

12 octobre 2018 par Carnet de la Bn | Catégorie(s) : Acquisition

par Daniel Chouinard
Bibliothécaire
Direction du dépôt légal et de la conservation des collections patrimoniales

« Le jugement qui a été conclu contre une sorcière, auquel je fus appelé le dernier jour d’avril mille cinq cent septante-huit, m’a donné occasion de mettre la main à la plume pour éclaircir le sujet des sorciers, qui semble à toutes personnes étrange à merveille et à plusieurs incroyable.» Ainsi s’ouvre la préface de De la démonomanie des sorciers, l’un des plus importants ouvrages sur la sorcellerie publiés au cours de la Renaissance, que la Bibliothèque a pu acquérir en 2012 grâce à la générosité de deux donatrices, Suzanne et Andrée Milette.

Ce traité est l’œuvre du philosophe, juriste et économiste français Jean Bodin (1530-1596), une figure peu connue du grand public. Contemporain de Montaigne (1533-1592), Bodin est considéré par plusieurs spécialistes comme l’un des plus importants philosophes politiques de la Renaissance, principalement en raison des Six livres de la République (1576), ouvrage fondateur qui se penche sur les principes de la vie en société en s’appuyant sur les données de l’histoire et de la géographie. Au terme de son analyse, Bodin est amené à soutenir le principe d’une monarchie dans laquelle le roi est dépositaire d’un pouvoir fort qui doit être tempéré par le respect des lois fondamentales du royaume. Il est ainsi le premier à avoir établi clairement l’importance de la notion de souveraineté de l’État et certains voient en lui un précurseur du Montesquieu de De l’esprit des lois, ouvrage qui paraîtra en 1748. L’influence de Bodin s’est fait sentir pendant tout le XVIIe siècle et même au-delà.

Véritable homme de la Renaissance, Bodin écrit aussi bien en latin qu’en français. Son traité intitulé Methodus ad facilem historiarum cognitionem (littéralement « Méthode pour un apprentissage aisé de l’histoire »), publié en 1566, insiste sur l’importance de la connaissance du passé pour la compréhension du droit et de la politique. Témoin direct des désordres terribles causés par les guerres de religion qui déchirèrent la France entre 1562 et 1598, Bodin se fera avant tout le défenseur de l’ordre social et de la stabilité du gouvernement.

C’est sans doute dans cette optique qu’il faut considérer la place qu’occupe De la démonomanie des sorciers dans l’œuvre de Bodin. Cet ouvrage, qui vise à établir le caractère démoniaque des sorciers, est considéré par plusieurs comme un classique. Publié d’abord en 1580, il sera réédité à plusieurs reprises, y compris après la mort de l’auteur. Appelé à témoigner en tant qu’expert judiciaire dans des procès pour sorcellerie, qui sont chose courante à l’époque, Bodin tirera parti de son expérience pour rédiger ce traité qui doit aider à faire condamner les sorciers, perçus par lui comme source d’un dangereux désordre social.

Dans la première partie de l’ouvrage, Bodin s’attache à définir ce qu’est un sorcier : « Sorcier est celui, qui par moyens diaboliques sciemment s’efforce de parvenir à quelque chose. » Puis il cherche à prouver que les sorciers possèdent de réels pouvoirs. Il traite également des moyens de se protéger de leurs maléfices, de la façon de les reconnaître et de la démarche à suivre pour prouver le crime de sorcellerie. Il conclut en réfutant longuement et avec une « juste colère » les opinions de Jean Wier (1515-1588), médecin hollandais qui avance, notamment dans Histoires, disputes et discours, des illusions et impostures des diables, des magiciens infâmes, sorcières et empoisonneurs, paru en 1579, que les sorciers sont plutôt la proie d’illusions maladives et qu’ils ne doivent pas être traités comme des criminels. Bodin qualifie ces opinions de « blasphèmes » et affirme au contraire que les sorciers doivent être condamnés au bûcher, un point de vue qui montre qu’il n’était pas à l’abri de l’intolérance religieuse.

 

L’exemplaire acquis par BAnQ appartient à la quatrième édition, parue à Lyon en 1598, soit deux ans après la mort de Bodin. Si l’on en croit les principaux catalogues collectifs consultés, il n’y aurait pas d’autre exemplaire de cette édition dans les bibliothèques canadiennes et un seul exemplaire dans une bibliothèque américaine. Fait remarquable, cette édition se termine par une abondante « table des matières », véritable index de 21 pages répertoriant avec précision les divers sujets abordés, ce qui montre assez bien la volonté que ce livre soit utilisé comme un ouvrage de référence.

 

Enfin, la présence d’un ex-libris nous renseigne sur la provenance de cet exemplaire. En page de garde, on peut voir une marque faite à l’aide d’un tampon encré qui montre un castor surplombant l’inscription « J. P. R. Masson, Terrebonne ». Il s’agit vraisemblablement de Jean Paul Romuald Masson (1832-?), fils de Joseph Masson (1791-1847), important homme d’affaires qui a acquis la seigneurie de Terrebonne en 1832. Ce Jean Paul Romuald Masson eut entre autres une fille nommée Marie Geneviève Pia Masson, née en 1874, qui épousa en 1917 un certain Alphonse Milette, ancêtre des deux dames qui ont généreusement offert cet exemplaire à BAnQ.

 

En nous permettant d’aborder un aspect moins glorieux de l’œuvre de Jean Bodin, cet ouvrage vient avec à-propos nous rappeler que les grands esprits de la Renaissance, comme ceux de toutes les époques sans doute, ont également leur part d’obscurité.

 

Pour en savoir plus, le don de cet ouvrage a fait l’objet d’un article dans le Devoir en novembre 2012.

Article publié à l’origine dans le numéro 88 d’À rayons ouverts.

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